La leadership della R&D: parla Bazmi Husain, il Chief Technology Officer di ABB

Dare forma al mondo di domani attraverso tecnologie pionieristiche è l'obiettivo di ABB che investe ogni anno 1,5 miliardi di dollari in ricerca e sviluppo. In questa intervista, il Chief Technology Officer Bazmi Husain, un esperto di energia e automazione in ABB da più di 30 anni, ci parla di questi sforzi e del futuro dell'innovazione.

Ha dichiarato che la ricerca è la linfa vitale di ABB, ce ne vuole parlare?

ABB è prettamente una società tecnologica. Siamo leader in tecnologie d’avanguardia e la nostra storia è caratterizzata dalle innovazioni che abbiamo introdotto.

Investiamo 1,5 miliardi di dollari all'anno in ricerca e sviluppo. Abbiamo nove importanti centri di ricerca in sette paesi: Cina, India, Germania, Polonia, Svezia, Svizzera e Stati Uniti. Il nostro team internazionale altamente qualificato di ingegneri e scienziati è focalizzato su nove aree che si allineano con le tecnologie fondamentali di ABB: comunicazioni, controllo, elettromagnetismo, materiali, meccanica, elettronica di potenza, sensori, software e sistemi di commutazione.



Collaboriamo anche con le principali università di tutto il mondo, attraverso il finanziamento di borse di studio di ricerca. Tra le università con cui abbiamo lavorato vi sono il Massachusetts Institute of Technology (MIT), la Carnegie Mellon e la Stanford University negli Stati Uniti, la Cambridge University nel Regno Unito, l'Indian Institute of Technology, la cinese Tsing Hua University e la svedese Royal Institute of Technology.

Rimanere focalizzati sulla ricerca è più importante che mai, perché la velocità con cui le nuove tecnologie stanno venendo alla luce non ha precedenti. Ci sono anche modelli di business dirompenti, come Uber e Airbnb, e ha preso piede la cultura delle startup.

ABB trae grandi vantaggi dalla sua ricca storia, ma rinnoviamo continuamente il nostro modo di pensare in modo da poter mantenere la nostra leadership. A questo proposito, uno dei più grandi cambiamenti è che l'ecosistema in cui facciamo ricerca e sviluppo si è spostato su un modello più aperto, dove lavoriamo con startup e collaboriamo anche con società blue chip affermate. Attraverso il nostro gruppo ABB Technologies Ventures (ATV), abbiamo investito circa 200 milioni di dollari in startup.

La nostra offerta di soluzioni digitali ABB Ability ™ è un ottimo esempio di questo approccio aperto ed è basata sulla piattaforma cloud Azure, leader di Microsoft. Volendola definire, ABB Ability ™ è un veicolo attraverso il quale forniamo la nostra esperienza ai nostri clienti. Ciò consente un migliore utilizzo delle risorse e una maggiore operatività.

ABB ha anche aperto la strada all'Internet of Things (IoT), grazie al nostro ricco portafoglio di applicazioni.

Può farci una panoramica sull'IoT industriale e sul ruolo di ABB nella quarta rivoluzione industriale?

La caratteristica su cui si basa la quarta rivoluzione industriale è ottenere un aumento progressivo della produttività industriale e un modo per ottenere questo risultato è quello di mettere in campo numerosi dispositivi intelligenti. Piuttosto che concentrare l'intelligenza in un unico luogo questa viene distribuita e questo rappresenta il nocciolo del pensiero dietro l'IoT industriale, al fine di rendere fruibile il valore che è disponibile attraverso questi dispositivi.

La connettività è un fattore abilitante. Se i dispositivi intelligenti possono comunicare tra loro, saranno in grado di coordinarsi e cooperare. Questi dispositivi inviano inoltre le informazioni diagnostiche a una stazione di monitoraggio centrale (o consentono di interrogare i dati in remoto), in modo che la manutenzione predittiva possa essere eseguita prima di eventuali guasti.

La quarta rivoluzione industriale si sta realizzando in tandem con la rivoluzione energetica? Corrisponde al vero?

Corretto. Stiamo assistendo alla crescita delle energie rinnovabili, per ragioni che hanno molto a che fare con la necessità di ridurre le emissioni di carbonio. Uno dei grandi vantaggi delle energie rinnovabili, come l'energia eolica e solare, è che possono essere economiche su una scala molto più piccola rispetto alle fonti energetiche convenzionali.

Siamo un leader globale nelle reti elettriche e l'obiettivo generale di ABB è quello di realizzare una rete più forte, più intelligente e più verde. Le energie rinnovabili sono una parte importante di questo sforzo. Le microgrid sono anche molto significative: sono un modo cruciale per fornire energia in aree remote o in cui la rete elettrica è debole. Le microgrid sono costituite da risorse energetiche distribuite, come quelle cui ho accennato sopra, e carichi che operano in modo coordinato e che si trovano tipicamente nel luogo o nelle vicinanze del luogo in cui viene utilizzata l'energia. Le microgrid possono generare energia da fonti rinnovabili e convenzionali.

Le microgrid sono ora sempre più affiancate ai sistemi di stoccaggio delle batterie. Ciò garantisce che gli utenti non siano mai senza energia. Ad esempio, l'energia solare in eccesso generata durante il giorno può essere immagazzinata in una batteria e rilasciata durante la notte.



Un altro importante sviluppo nell’ambito della rivoluzione energetica è l'esigenza di ottenere più energia nelle aree urbane in crescita del mondo. Nel 1954, siamo stati pionieri nella tecnologia della corrente continua ad alta tensione (HVDC), che consente la trasmissione di migliaia di megawatt di potenza su lunghe distanze con perdite minime: molto, ma molto meno di quanto avverrebbe con la corrente alternata. In quell’anno abbiamo costruito il primo sistema in Svezia.



Oggi, mentre le popolazioni crescono in tutto il mondo, c'è bisogno più che mai di HVDC in modo da prendere l'elettricità dove viene generata, ad esempio, nelle centrali idroelettriche o nei parchi eolici remoti, e trasportarla nelle città dove è necessaria. Attualmente ABB sta costruendo in Cina il sistema più potente del mondo, che chiamiamo corrente continua ad altissima tensione o UHVDC. Questo sistema sarà in grado di trasportare 12.000 megawatt di elettricità - l'equivalente di 12 grandi centrali elettriche - su una distanza di oltre 3.000 chilometri, dalla regione dello Xinjiang nel nord-ovest della Cina alla provincia di Anhui, nella Cina orientale.

ABB ha anche realizzato un collegamento UHVDC in India che trasferisce fino a 1.500 megawatt di potenza su una distanza di 1.700 chilometri, portando l'elettricità a 90 milioni di persone nel nord dell'India.

Quali progressi vedremo nel futuro dell'automazione?

ABB ha svolto un ruolo chiave nell'automazione industriale e pensiamo che in futuro l'automazione si sposterà maggiormente verso attività autonome. Ciò significa in realtà che i sistemi intelligenti saranno in grado di gestire situazioni non pianificate, vale a dire situazioni per le quali non erano specificamente "programmati".



La chiave per abilitare questo cambiamento sarà l'apprendimento automatico e le capacità di intelligenza artificiale (AI) che stiamo iniziando a vedere oggi. E questo sarà un nuovo viaggio, vedremo livelli crescenti di autonomia piuttosto che avere un'unica definizione di cosa significhi essere un sistema autonomo.

Posso fare un'analogia con la robotica. Da quando sono in ABB, ho visto i robot evolvere dai grandi robot di saldatura industriali che devono essere tenuti in gabbie di sicurezza in acciaio ai robot collaborativi che abbiamo oggi, come YuMi®. YuMi può effettivamente lavorare a fianco delle persone, e può svolgere compiti delicati come operazioni di pick-and-place.

Nell'automazione di oggi, assistiamo anche all'emergere della personalizzazione di massa, che in precedenza non si poteva fare perché non era economico realizzare numerose varianti di un prodotto sulla stessa linea di produzione. Oggi i produttori possono utilizzare sistemi come ACOPOStrak di B&R, che è un sistema di trasporto intelligente per spostare componenti nelle linee durante il processo di produzione (B&R è stata acquisita da ABB nel 2017 ed è stata integrata nella divisione Industrial Automation di ABB con sua business unit Machine & Factory Automation). ACOPOStrak può estendere l'economia della personalizzazione di massa a un’unica partita.

Cosa ti ha fatto decidere di continuare la tua carriera in ABB?

Una cosa fantastica per me è che ABB ti permette di passare da un ruolo all'altro, cosa che pochissime aziende fanno. Quindi, impari sempre e non ti annoi.

In ABB ho ricoperto diversi ruoli da quando sono entrato all'inizio degli anni '80. Ho gestito una serie di business unit e divisioni locali in India e a Singapore prima di assumermi la responsabilità del Corporate Research Center (CRC) di ABB in India nel 2002. Successivamente, sono stato direttore del CRC di ABB a Vasteras, in Svezia, e ho anche guidato la global automation technology research di ABB.

Dal 2009 al 2011, ho guidato l'iniziativa Smart Grid di ABB. Poi sono stato Managing Director di ABB India Ltd. Dal 1° gennaio 2016, sono Chief Technology Officer.

Quindi sei in una posizione perfetta per darci un'idea su cosa potrebbe fare un'azienda come ABB tra 30 anni.

Bene, penso che lo spazio sia la prossima frontiera. Nel 2048, una società che possiede una centrale elettrica con intelligenza artificiale industriale (IA) potrebbe essere presente su Marte. Questo può forse sembrare fantascienza, ma considerate che, alla fine dell'anno scorso, abbiamo fatto i primi test della tecnologia sottomarina di ABB che installerà piattaforme petrolifere e di gas sul fondo dell'oceano a una profondità di 3.000 piedi. Questo è ovviamente un ambiente molto estremo e la conoscenza che acquisiremo sarà preziosa se a un certo punto nel futuro ci sarà il desiderio di uscire nello spazio.





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